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Descubren en Utah un dinosaurio de gran nariz y cuernos largos

 

Una notable y novedosa especie de dinosaurio ha sido desenterrada en el Monumento Nacional de Gran Staircase-Escalante, al sur de Utah. La enorme herbívoro habitaba Laramidia, una masa de tierra que se formó cuando un mar poco profundo inundó la región central de América del Norte, aislando las porciones oriental y occidental durante millones de años durante el Período Cretácico Tardío. El dinosaurio recién descubierto, que pertenece a la misma familia que los famosos Triceratops, se anunció hoy en la revista científica británica Proceedings of the Royal Society B .

Nasutoceratops

 

Los dinosaurios con cuernos, o “ceratópsidos,” eran un grupo de herbívoros de grandes cuerpos con cuatro patas que vivieron durante el Período Cretácico Tardío. La mayoría de los miembros de los Triceratops tienen enormes cráneos que llevan un solo cuerno sobre la nariz, un cuerno sobre cada ojo, y una alargada adorno óseo en la parte trasera. Las especies recién descubiertas de Nasutoceratops titusi, posee varias características únicas, como una nariz de gran tamaño en relación con otros miembros de la familia, y los cuernos excepcionalmente largos y curvados orientados hacia adelante sobre los ojos.

El volante huesudo, en lugar de poseer ornamentos elaborados tales como ganchos o púas, está relativamente sin adornos, con un margen simple, festoneado. Nasutoceratops se traduce como “cara de gran nariz y cuernos”, y la segunda parte del nombre honra a Alan Tito, el paleontólogo del Monumento a Staircase-Escalante Monumento Nacional Grand, por sus años de colaboración en la investigación.

Por razones que han permanecido en la oscuridad, todos los ceratópsidos tienen regiones de la nariz muy ampliadas en la parte delantera de la cara. Nasutoceratops se destaca entre sus familiares, sin embargo, en la adopción de esta expansión nariz a un extremo incluso mayor. Los autores especulan que probablemente esto no tenía nada que ver con el sentido del olfato, ya que los receptores olfativos se producen más atrás en la cabeza, al lado del cerebro y la función de esta extraña característica sigue siendo incierto.

Los paleontólogos han especulado mucho sobre la función de los cuernos y los adornos óseos de los dinosaurios con cuernos. Las ideas van desde defensa contra depredador y la temperatura del corporal hasta el para el reconocimiento de los miembros de la misma especie. Sin embargo, la hipótesis dominantes en la actualidad se centra en la competencia por parejas, es decir, intimidar a los miembros del mismo sexo y la atracción de los miembros del sexo opuesto.

Las colas de pavo real y los cuernos de venado son ejemplos modernos. De acuerdo con este punto de vista, los autores del estudio, afirman que “Los increíbles cuernos de los Nasutoceratops eran muy probablemente utilizados como señales visuales de dominio y, cuando eso no fue suficiente, como armas para luchar contra sus rivales”.

El Nasutoceratop fue descubierto en el Monumento Nacional de Grand Staircase-Escalante (GSENM), que abarca 1,9 millones de hectáreas de terreno en el alto desierto del centro-sur de Utah. Esta vasta y agreste región, que forma parte del Sistema Nacional de Conservación de Paisajes administrado por la Oficina de Administración de Tierras, fue la última zona importante en los 48 estados que se van a asignar formalmente por los cartógrafos. Hoy GSENM Es el mayor monumento nacional en los Estados Unidos. Sampson proclamó que el Monumento Nacional, “Staircase-Escalante  Grand es quizás el último y gran cementerio de dinosaurios en gran parte inexplorado en los 48 estados del continente.

Durante la mayor parte del Cretácico superior, excepcionalmente altos niveles del mar inundaron las partes bajas de varios continentes en todo el mundo. En América del Norte, un mar cálido y poco profundo llamado la vía marítima interior occidental se extendía desde el Océano Ártico hasta el Golfo de México, la subdivisión del continente en este y masas occidentales, conocido como los Apalaches y Laramidia, respectivamente. Mientras que poco se sabe de las plantas y animales que vivieron en la región de los Apalaches, las rocas de Laramidia expuestas en el interior occidental de América del Norte han generado una gran cantidad de restos de dinosaurios. Laramidia era menos de un tercio del tamaño de la actual América del Norte, la aproximación de la zona de Australia.

Los dinosaurios de Laramidian más conocidos se concentraron en una estrecha franja de llanuras intercaladas entre la vía marítima hacia el este y las montañas al oeste. Hoy en día, gracias a un registro fósil abundante y más de un siglo de escavaciones por los paleontólogos, Laramidia es la mejor masa importante conocida en toda la Era de los Dinosaurios, con sitios de excavación que van desde Alaska hasta México. Utah se encuentra en la parte sur de Laramidia, que ha dado muchos menos restos de dinosaurios que el norte.

Durante los últimos doce años, los equipos del Museo de Historia Natural de Utah, el Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver y otras instituciones asociadas (por ejemplo, el Servicio Geológico de Utah, el Museo Raymond Alf de Paleontología, y la Oficina de Administración de Tierras) han descubierto un nuevo conjunto con más de una docena de dinosaurios en GSENM. Además de Nasutoceratops , la colección incluye una variedad de otros dinosaurios herbívoros, entre ellos hadrosaurios de pico de pato, Anquilosaurios blindados, Pachycephalosaurs y otros dos dinosaurios con cuernos, Utahceratops y Kosmoceratops, junto con los dinosaurios carnívoros grandes y pequeños, de los depredadores llamados Teratophoneus.
Referencia

S. D. Sampson, E. K. Lund, M. A. Loewen, A. A. Farke, K. E. Clayton. A remarkable short-snouted horned dinosaur from the Late Cretaceous (late Campanian) of southern LaramidiaProceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, 2013; 280 (1766): 20131186 DOI:10.1098/rspb.2013.1186

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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Francisco P. Chávez Ph.D
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