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Los científicos especulan sobre un importante descubrimiento de la NASA en Marte

 

El robot de la NASA Curiosity está en Marte muy ocupado procesando datos científicos y según las especulaciones ha transmitido algunas de las conclusiones más provocativas que esperan los científicos de la misión. En el epicentro de todas las especulaciones está SAM, el instrumento de análisis de muestras que se traga el suelo marciano y ha abierto las especulaciones sobre una “posible noticia trascendental”.

John Grotzinger, el investigador principal para la misión del Curiosity, fue quién abrió el apetito por los rumores durante una entrevista la semana pasada, diciendo: “Estamos recibiendo datos de SAM … estos datos van a estar en los libros de historia. Se ven muy bien”.

Los resultados serán revelados por los científicos de la NASA en el próximo congreso de la Unión Geofísica de Estados Unidos (AGU) que se celebrará en San Francisco del 3 diciembre a 7 diciembre.

En la agenda del congreso AGU hay planificada una discusión sobre la búsqueda de moléculas orgánicas en Marte y particularmente por SAM, el cromatógrafo de gases-espectrómetro de masas – un instrumento clave del Curiosity para ayudar a explorar la superficie y el subsuelo de Marte, en busca de rastros de actividad prebiótica o biológicas.

El Curiosity descendió en Marte en el interior del cráter Gale el 5 de agosto, a partir de una misión de dos años para determinar si el planeta rojo alguna vez pudo albergar vida microbiana. El robot transporta 10 instrumentos diferentes, pero SAM es el corazón del robot, ocupando más de la mitad de su carga científica en peso.

Como era de esperar, los lectores de la blogosfera ya comenzaron las apuestas con lo que creen se ha encontrado en Marte. Aquí les dejo lo más lógico que según mi conocimiento científico puede encontrarse según el criterio de los expertos. Lo que sí es claro que según lo que se encuentre en Marte pudiera traer consigo grandes cambios científicos, teológicas y existenciales.

La mayoría de los científicos contactados por SPACE.com creen que el Curiosity ha detectado compuestos orgánicos químicos. Sin embargo, algunos expertos advierten que la constatación del hallazgo puede estar sobrevalorado.

Chris McKay, un científico espacial de la NASA del Centro de Investigación Ames en Moffett Field (California) dijo: “Esto va a ser una decepción”. La descripción de la prensa como “trascendental” es, en su opinión, una exageración lamentable. “No hemos (todavía) encontrado nada en el SAM que no se conocíera ya en anteriores misiones Phoenix y Viking”. Sin embargo, James Garvin, jefe científico de la NASA Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, y miembro del equipo de Mars Curiosity tiene una opinión diferente.

Garvin dijo que el equipo SAM, está trabajando diligentemente para tener resultados consistentes para que el mundo se deleite con la mayor brevedad posible. Es decir algo a mi juicio muy importante y de lo que NASA ha carecido en el último tiempo, rigurosidad estadística y reproducibilidad.

“Es más parecido a la espera de los resultados del examen de un doctor … queremos estar seguros de que son válidos y correctamente interpretados y explicados”, agregó Garvin.

A diferencia de los experimentos de imagen y otros afines, los resultados de los instrumentos de SAM son altamente sensibles e incluyen espectrómetros de masas, espectrómetros de diodos láser sintonizables y cromatógrafos gaseosos de última generación. Todos requieren un cuidado muy grande en la calibración, validación e interpretación. Algo en lo que NASA no quiso fallar por lo que SAM fue una parte muy importante del presupuesto.

Según otros expertos el posible impacto del Curiosity es realmente análogo a la del Telescopio Espacial Hubble en el campo de la astronomía, solo hay que ser pacientes y no filtrar falsas expectativas.

Al igual que el Telescopio Espacial Hubble, Garvin agregó: “Tenemos que ser pacientes para utilizar nuestras herramientas y poder mirar las ‘cosas bien’. Manténganse conectados… que Marte no decepcionará”.

También se espera la palabra del equipo científico del Curiosity.

Según Michael Mumma, un científico planetario de la NASA y  director fundador del Centro Goddard de Astrobiología. “Está claro que (el hallazgo trascendental” se refieren a las primera muestra de suelo analizadas por SAM.  Pero sospecho que el retraso significa que una segunda muestra se está analizando para confirmar los resultados de la primera”, dijo Mumma.

Algo similar a lo ocurrido con los datos sobre el metano que no fueron liberados hasta que las muestras tercero y cuarto habían sido analizados.

Según Mumma, “Los hallazgos sorprendentes esperados” podrían incluir el descubrimiento de un gran lanzamiento de metano del suelo pirolizado, con mediciones de ciertos variaciones químicas llamadas isotopólogos. Un hallazgo de hidrocarburos complejos (moléculas que contienen hidrógeno y carbono) o de un tipo de compuesto químico llamado polímeros. Cualquiera de éstas también sería un descubrimiento importante.

Entonces, ¿qué podríamos considerar como acontecimiento histórico para la ciencia?

Según Gilbert Levin, profesor adjunto en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, el resultado mínimo para describir el hallazgo como “histórico” o “trascendental” es que encuentren compuestos orgánicos complejos.

Levin fue un experimentador de detección de vida en la NAS durante la misión Viking a Marte en 1976. Levin y su colega Patricia Ann Straat dirigieron la investigación de la misión Viking. Dicha investigación dio las primeras pistas y datos que indican la posible presencia de vida microbiana en Marte.

Entre los resultados biológicos de la misión Viking también estuvieron los experimentos de liberación pirolítica (PR) que mostraron que los compuestos orgánicos simples se formaban continuamente en Marte, por lo que esto no sería un gran problema para ser detectado nuevamente por el Curiosity. Según Levin, “Dudo que SAM pueda detectar pruebas de microorganismos vivos. Pero, poco a poco, inevitablemente, la NASA en última instancia y tal vez pronto, tenga que revertir su opinión sobre los resultados de la misión Viking.

Si el Curiosity ha encontrado orgánicos, Levin dijo que con ello se confirma que los Cromatógrafo de gases en el Viking no eran lo suficientemente sensibles como para encontrar los resultados positivos.

El fracaso de los resultados del cromatógrafo a gas acoplado a espectrometría de masas es el único obstáculo para la aceptación final de que se detectó vida microbiana en la misión Viking. Ese obstáculo se eliminaría si en este misión del Curiosity se encuentran los productos orgánicos.

En mi opinión es muy difícil que con el solo hallazgo de los compuestos orgánicos de origen biológico pero no de vida microbiana se genere un consenso a favor de que hay vida en Marte. Lo que sí estoy seguro es que no habrá ninguna justificación para argumentar estar en contra de ella, sería difícil de sostener.

En todo caso tendremos que esperar unos pocos días para matar de una vez por todos la curiosidad del Curiosity.

Un punto final que siempre me gusta aclarar es el punto de las expectativas que son generadas en la prensa. Lo hemos visto con los resultados del Hubble y su revolución cosmológica, lo hemos visto con el Bosón de Higgs. Aunque los científicos algo de culpa tenemos y particularmente la NASA no tuvo un final muy feliz con toda la polémica de la vida en arsénico (Arsenic Life), es la prensa quien se encarga de darle adjetivos a los resultados y no los científicos.

No creo que NASA falle así esta vez como lo hizo con la vida en arsénico y seguramente el equipo de SAM esta velando por la calidad y la variedad de la información que viene de Marte. Sin embargo la caracterización de los nuevos hallazgos como trascendentales no ha provenido de los científicos de esta misión de la NASA.

Les prometo que tan pronto salga la noticia les comentaré en bioBlogia lo que han hallado.

Referencias

AGU Fall Meeting 2012. Public Lecture – Curiosity Driven Mars Exploration. http://fallmeeting.agu.org/2012/events/public-lecture-curiosity-driven-mars-exploration/

NASA Mars Science Laboratory. Curiosity: Could Mars have once harvored life? http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/index.html

 

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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