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Descubren una estrella masiva que se transformó en un pequeño planeta de diamantes

 

El sueño de todo amante de las joyas. Al parecer una estrella masiva se ha transformado en un pequeño planeta de diamantes: eso es lo que los astrónomos piensan que han encontrado en nuestra Vía Láctea. Ahora si se desata la guerra espacial.

El descubrimiento, publicado en la revista Science , fue realizado por un equipo internacional de investigadores dirigido de la Swinburne University of Technology en Melbourne.

Los investigadores, de Australia, Alemania, Italia, Reino Unido y los EE.UU., detectaron por primera vez una inusual estrella llamada púlsar usando el telescopio de CSIRO Parkes y su seguimiento con el telescopio Lovell en el Reino Unido y uno de los telescopios de Keck en Hawaii.

Los púlsares son estrellas pequeñas girando a unos 20 km de diámetro, el tamaño de una pequeña ciudad, y que emiten un haz de ondas de radio. Como la estrella gira y el haz de radio barre en repetidas ocasiones sobre la Tierra, los radiotelescopios detectan un patrón regular de los pulsos de radio.

Para el recién descubierto púlsar, conocido como PSR J1719-1438, los astrónomos se hab dado cuenta de que los tiempos de llegada de los pulsos eran sistemáticamente modulados. Esto los hizo llegar a la conclusión de que esto se debió a la atracción gravitatoria de un planeta pequeño compañero, orbitando el púlsar en un sistema binario.

El púlsar y su planeta forman parte del plano estelar de la Vía Láctea y se encuentran a 4.000 años luz de distancia en la constelación de Serpens (La Serpiente). El sistema es de aproximadamente una octava parte del camino hacia el centro galáctico de la Tierra.

Aunque les parezca increíble, los astrónomos pueden saber muchas cosas de los planetas a partir de las modulaciones en los pulsos de radio del mismo.

Por ejemplo su órbita gira alrededor del pulsar en tan sólo dos horas y diez minutos, y la distancia entre los dos objetos es de 600.000 km – un poco menor que el radio de nuestro sol. El planeta compañero debe ser pequeño, es decir, menos de 60.000 km (que es aproximadamente cinco veces la Tierra de diámetro). El planeta está tan cerca del púlsar que, si fuera más grande, sería destrozado por la gravedad del púlsar.

Sin embargo, y aquí viene lo bueno, a pesar de su pequeño tamaño, el planeta tiene una masa un poco más que la de Júpiter. Esta alta densidad del planeta proporciona una pista sobre su origen. El equipo de astrónomos piensa que el “planeta de diamante” es todo lo que queda de lo que una vez fue una estrella masiva y que la mayor parte de ella fue desviada hacia el púlsar.

El púlsar J1719-1438 tiene una rotación muy rápida, lo que se llama un púlsar de milisegundos. Sorprendentemente, gira a más de 10.000 veces por minuto, tiene una masa de alrededor de 1,4 veces la de nuestro Sol, pero está a sólo 20 km de diámetro. Alrededor del 70 por ciento de los púlsares de milisegundos tienen acompañantes de algún tipo. El púlsar J1719-1438 y su compañero están tan cerca que el compañero ya que que ha perdido más del 99,9 por ciento de su masa original.

Este remanente es probable que sea principalmente de carbono y oxígeno, ya que una estrella hecha de elementos más ligeros como el hidrógeno y el helio sería demasiado grande para adaptarse a los tiempos medidos en órbita. La densidad significa que este material es seguramente cristalino, es decir, una gran parte de la estrella puede ser similar a un diamante.

El equipo encontró el púlsar J1719-1438 entre casi 200.000 Gigabytes de datos usando códigos especiales en supercomputadores lo que significa que es la búsqueda más grande y más sensible de este tipo jamás realizado. Sin dudas la búsqueda ya está dando resultados.

Referencia

M. Bailes, S. D. Bates, V. Bhalerao, N. D. R. Bhat, M. Burgay, S. Burke-Spolaor, N. D’Amico, S. Johnston, M. J. Keith, M. Kramer, S. R. Kulkarni, L. Levin, A. G. Lyne, S. Milia, A. Possenti, L. Spitler, B. Stappers, W. van Straten.Transformation of a Star into a Planet in a Millisecond Pulsar BinaryScience, 2011; DOI:10.1126/science.1208890

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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Francisco P. Chávez Ph.D
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