El virus más grande hasta hoy fue descubierto en las costas de Chile

 

El virus más grande jamás descubierto hasta ahora fue aislado en las aguas del océano frente a las costas de Chile. El descubrimiento del Megavirus chilensis fue publicado en la Revista de la Academia de Ciencias de los E.U.A. (PNAS)  y su tamaño es de 10 a 20 veces más grande que la media de los virus.

El virus batió por poco al anterior poseedor del récord de tamaño, el Mimivirus, que se encontró en una torre de enfriamiento de agua en el Reino Unido en 1992. Los científicos revelaron  que el Megavirus probablemente infectó a amebas, organismos unicelulares que flotan libres en el mar.

La partícula viral mide alrededor de 0,7 micras (milésimas de milímetro) de diámetro lo que significa que es incluso más grande que algunas bacterias. Incluso no es necesario un microscopio electrónico para verlo ya que se puede obervar con un microscopio de luz ordinaria.

Como es conocido los virus no se pueden reproducir autónomamente, sino que necesita invadir una célula huésped para poder multiplicarse.

El Megavirus se encontró frente a las costas de Las Cruces, en la región de Valparaíso de Chile. Fue recuperado como parte de un rastreo general en el océano para estudios de biología.

Al igual que el Mimivirus, el Megavirus tiene estructuras filiformes, o en forma de fibrillas, en el exterior de su cápside, que probablemente atraen a amebas incautas que buscan aprovecharse de las bacterias mostrando características similares a las mismas.

Como era de esperar el estudio del ADN del virus gigante muestra que tiene más de mil genes. Todo un arsenal que utiliza para construir los sistemas que necesita para reproducirse una vez dentro de su huésped.

Lo interesante del descubrimiento es que antes solo se descubrían virus que habían causado una enfermedad en los seres humanos, los animales y las plantas. Pero con las nuevas metodologías ómicas se ha podido desarrollar la virología ambiental donde se buscan los virus en cualquier medio ambiente. Basta con ir a los océanos, los mares y los lagos para recoger el agua y filtrarla y así rescatar a los virus cultivándolos con un potencial huésped.

Los científicos han dicho que el virus infecta a los organismos unicelulares que flotan en el mar pero no representa un peligro para los seres humanos.

Estos estudios ambientales tienen un especial interés en los virus de mar porque tienen una gran influencia en las poblaciones de plancton, los organismos microscópicos que forman la base de muchas cadenas alimenticias marinas.

Referencia

Defne Arslan, Matthieu Legendre, Virginie Seltzer, Chantal Abergel, Jean-Michel Claverie. Distant Mimivirus relative with a larger genome highlights the fundamental features of Megaviridae. Proc. Natl. Acad. Sci. USA. October 10, 2011, doi: 10.1073/pnas.1110889108.

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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Francisco P. Chávez Ph.D
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