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Tsunami de Japón creo nuevos icebergs en la Antártica

 

Investigadores de la NASA y otros colegas fueron capaces de observar por primera vez la potencia de un terremoto y un tsunami que lograron desprender grandes icebergs a un hemisferio de distancia.

Los investigadores fueron capaces de vincular la ruptura de los icebergs de la plataforma de hielo en la Antártida a raíz del tsunami de Tohoku, que se originó luego del terremoto frente a las costas de Japón en marzo del 2011. El hallazgo, detallado en un artículo publicado online en la revista Journal of Glaciology , marca la primera observación directa de una conexión entre los tsunamis y los icebergs.

El nacimiento de un iceberg puede darse de numerosas formas y a menudo los científicos se ven imponentes para entrar en los mares polares y trabajar hacia atrás en el tiempo para averiguar la causa.

Por eso, cuando ocurrió el tsunami de Tohoku en el Océano Pacífico el 11 de marzo en la primavera, los colegas de inmediato miraron hacia el sur  utilizando múltiples imágenes de satélite y fueron capaces de observar nuevos icebergs flotando en el mar poco después de que el oleaje del mar por el tsunami llegara a la Antártida.

Para poner la dinámica de este evento en perspectiva: El terremoto en la costa de Japón causó enormes olas que estallaron fuera de su epicentro. Las olas de agua migraron hacia una plataforma de hielo en la Antártida a 13.600 km de distancia, y cerca de 18 horas después de ocurrido el terremoto, las olas rompieron varios trozos de hielo que en conjunto equivalía a dos veces la superficie de Manhattan. Según los registros históricos, esta pieza en particular de hielo no se había movido en al menos 46 años antes de que el tsunami llegara.

Y como todo lo que estaba sucediendo, los científicos fueron capaces de ver las capas de hielo antártico en tiempo real ya que las imágenes de satélite permitieron echar un vistazo a un nuevo iceberg flotando en el mar de Ross.

Aunque el oleaje era probable de sólo alrededor de 30 cm cuando llegó a la plataforma de la Antártida, la consistencia y fuerza de las olas crearon un suficiente estrés para causar la ruptura. Este tramo en particular de la plataforma de hielo flotante es de unos 80 metros de espesor, a partir de su superficie expuesta a su base sumergida.

La prueba de que la actividad sísmica puede causar la formación de un iceberg en la Antártida podría arrojar algo de luz sobre nuestro conocimiento de los hechos pasados. Por ejemplo, en septiembre de 1868, oficiales de la Armada chilena informaron una presencia fuera de temporada de grandes icebergs en el océano Pacífico sur, y más tarde se especuló que pudieron haber surgido  durante el gran terremoto de Arica y el tsunami del mes anterior. Ahora sabemos que ese fue sin dudas el escenario más probable.

Este es un ejemplo no sólo de la forma en que los eventos están conectados a través de grandes distancias oceánicas, sino también cómo los acontecimientos en una especie de sistema de la Tierra, es decir, el sistema de tectónica de placas, se puede conectar con otro tipo de eventos aparentemente no relacionados: el surgimiento de los icebergs en la Antártida.

Referencia

Kelly M. Brunt, Emile A. Okal, Douglas R. MacAyeal.Antarctic ice-shelf calving triggered by the Honshu (Japan) earthquake and tsunami, March 2011Journal of Glaciology, 2011; 57 (205): 785-788 [link]

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    Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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