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¿Por qué los hombres son más susceptibles al alcoholismo?

El alcohol es una de las sustancias que más se consume en el mundo y los hombres tienen el doble de probabilidades de desarrollar alcoholismo que las mujeres. Hasta ahora, la biología subyacente que contribuye a esta diferencia en la vulnerabilidad no está del todo clara. Al parecer la respuesta esta en la dopamina.

Un nuevo estudio publicado en Biological Psychiatry revela que la dopamina puede ser un factor importante para las diferencias de susceptibilidades al alcoholismo entre hombres y mujeres.

Los investigadores de Columbia y Yale estudiaron hombres y mujeres bebedores sociales en edad universitaria, en una prueba de laboratorio de consumo de alcohol. Después de consumir una bebida alcohólica o no alcohólica, cada participante se le realizó una tomografía por emisión de positrones especializada (TEP), una técnica de imagen que puede medir la cantidad liberada de dopamina inducida por el consumo de alcohol.

La dopamina tiene múltiples funciones en el cerebro, pero es muy importante en este contexto debido a sus efectos placenteros cuando es liberado por experiencias gratificantes, como el sexo o las drogas.

A pesar de consumos similares de alcohol, los hombres tenían una mayor liberación de dopamina que las mujeres. Este aumento se encuentra en el estriado ventral, un área en el cerebro fuertemente asociado con el placer, el refuerzo y la adicción.

“En los hombres, aumentó  la liberación de la dopamina y también había una asociación más fuerte subjetiva de los efectos positivos de la intoxicación por alcohol”, explicaron los autores.

Otra observación importante de este estudio es la disminución de la liberación de la dopamina inducida por el consumo de alcohol durante episodios repetidos de consumo de alcohol en el pasado. Esto puede ser una de las características de la tolerancia en el desarrollo o en la transición hacia el hábito.

Estos resultados indican que la capacidad de alcohol para estimular la liberación de la dopamina juega un papel importante y complejo en sus efectos de recompensa y riesgo de abuso en los seres humanos. Esta identificación de un mecanismo neuroquímico vivo que podría ayudar a explicar la diferencia entre los sexos en el alcoholismo es un paso emocionante en la investigación del alcoholismo.

Referencia

Nina B.L. Urban, Lawrence S. Kegeles, Mark Slifstein, Xiaoyan Xu, Diana Martinez, Ehab Sakr, Felipe Castillo, Tiffany Moadel, Stephanie S. O’Malley, John H. Krystal. Sex Differences in Striatal Dopamine Release in Young Adults After Oral Alcohol Challenge: A Positron Emission Tomography Imaging Study With [11C]Raclopride. Biological Psychiatry, 2010; 68 (8): 689 DOI: 10.1016/j.biopsych.2010.06.005

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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Francisco P. Chávez Ph.D
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