Descubren el misterio de la migración de los cangrejos rojos en la Isla de Navidad

Una de las migraciones más espectaculares en la Tierra es la del cangrejo rojo (Gecarcoidea natalis), endémico de la Isla de Navidad (Australia) . Reconocido como una de las maravillas del mundo natural, cada año millones de cangrejos al mismo tiempo inician una larga migración de cinco kilómetros. Ahora, los científicos han descubierto la clave de tan notable hazaña atlética.

Un proyecto de tres años realizado por un equipo de la Universidad de Bristol, en colaboración con el profesor Simon Webster de la Universidad de Bangor, han descubierto que los cambios hormonales juegan un papel importante para permitir a los cangrejos realizar este largo viaje.

“Durante la temporada de lluvias en la isla, entre noviembre y diciembre, e impulsado por la llegada de las lluvias monzónicas, millones de cangrejos llevan a cabo una migración de las crías desde su casa en la meseta de la selva alta hasta el mar para reproducirse. Este es un viaje de varios kilómetros – un largo camino cuando se es un cangrejo de tierra relativamente pequeño (menos de 20 cm de largo).

“Los científicos han tratado de descifrar durante mucho tiempo los mecanismos que permiten los cambios necesarios en la fisiología de los cangrejos para permitir que este viaje tenga lugar, y cómo hacer el cambio dramático de la hipoactividad a la hiperactividad.”

Los resultados de este proyecto han demostrado que es la hormona hiperglucemiante crustácea (CHH) la que permite a los cangrejos hacer un uso más eficiente de su energía almacenada en los músculos (glucógeno) y su conversión en glucosa para alimentarse durante la migración.

“La migración es extremadamente exigente desde el punto de vista energético, ya que los cangrejos tienen que caminar varios kilómetros en pocos días. Durante el período no migratorio, los cangrejos son relativamente inactivos y permanecen en sus madrigueras en la suelo de la selva tropical y apenas comienzan a despuntar por un breve período en la madrugada, para alimentarse. El cambio de comportamiento refleja un cambio fundamental en el estado metabólico del animal.

“Sorprendentemente, encontramos que los niveles de la hormona hiperglucemiante fueron menores en la migración de los cangrejos activos que los que estaban inactivos durante la estación seca. Sin embargo, el estudio del movimiento de los cangrejos después de darles la glucosa resolvió el rompecabezas. Durante la estación seca, la actividad forzada da como resultado una tremenda liberación de la hormona, y en dos minutos, con independencia de si se había administrado la glucosa. Sin embargo, en la estación húmeda, la glucosa completamente impidió la liberación de la hormona por el ejercicio a su cargo, demostrando que eran controlados por un circuito de retroalimentación negativa.

“Los niveles de glucosa son claramente los que regulan la liberación de la hormona en este momento. Esto tiene sentido, ya que garantiza que durante las migraciones, la glucosa sea sólo liberada de las reservas de glucógeno cuando los niveles de glucosa son bajos gracias a las reservas de los cangrejos almacenadas en forma de glucógeno. Esto asegura de que puede completar la migración”. dijeron lo autores.

Referencia

Morris et al. The adaptive significance of crustacean hyperglycaemic hormone (CHH) in daily and seasonal migratory activities of the Christmas Island red crab Gecarcoidea natalis. Journal of Experimental Biology, 2010; 213 (17): 3062 DOI: 10.1242/jeb.045153

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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