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Revelan áreas del cerebro importantes para el lenguaje

El lenguaje es un aspecto determinante que nos distingue como seres humanos. Aunque algunas regiones del cerebro son conocidos por estar asociados con el lenguaje, los neurocientíficos han tardado un tiempo para usar la tecnología de las imágenes cerebrales para entender exactamente lo que estas “áreas del lenguaje” están haciendo. En un nuevo estudio publicado en el Diario de Neurofisiología, neurocientíficos del MIT informaron sobre un nuevo método para analizar los datos de las imágenes del cerebro y entender cómo nuestro cerebro produce y comprende el lenguaje.

Las investigaciones con pacientes que desarrollaron déficits específicos del lenguaje (como la incapacidad de comprender oraciones pasivas) tras una lesión cerebral sugieren que los diferentes aspectos del lenguaje pueden residir en diferentes partes del cerebro. Pero los intentos de encontrar estas regiones funcionalmente específicas del cerebro con las tecnologías actuales de neuroimagenes han sido inconsistentes y cuestionables.

Una razón para esta discrepancia puede deberse al hecho de que la mayoría de los estudios anteriores se basaron en los análisis de un grupo de personas en el que los datos de imágenes del cerebro fueron promediados a través de múltiples temas – un cálculo que podría introducir ruido estadístico y sesgos en el análisis. En otras palabras, los cerebros difieren en sus patrones de plegado y en la forma funcional de las zonas mapeadas en estos pliegues.

En por eso que se necesita “alinear los cerebros” para obtener datos precisos de los estudios de Resonancias Magnéticas. “Algunas regiones del cerebro parecen estar involucrado en el lenguajey curiosamente son también geográficamente cercanas a las regiones que apoyan otros procesos cognitivos como la música, la aritmética, o en general la memoria de trabajo.

La única manera de solucionar este problema, según los autores, es definir primero las “regiones de interés” en cada tema y luego de investigar esas regiones mediante el examen de sus respuestas a varias nuevas tareas. Para ello, desarrollaron una rutina “localizadora” donde los sujetos leyeron frases con oraciones correctas o secuencias de palabras no pronunciables.

Frases de ejemplo: El perro persiguió al gato todo el día.

Ejemplo de construcción de secuencia de palabras no pronunciables: BOKER SE LA DESH DRILES LER CICE FRISTY’S

Al restar las regiones activadas no lingüísticas de las regiones activadas por la frase correcta, los investigadores encontraron un número de regiones “lingüísticas” que fueron identificados con rapidez y confiabilidad en los cerebros individuales.

“Este nuevo método más sensible y nos permite ahora investigar las cuestiones de especificidad funcional entre el lenguaje y otras funciones cognitivas, así como entre los diferentes aspectos del lenguaje”, concluyeron los autores. “Es más probable que se descubra que los parches de la corteza se especializan en el idioma y que también apoyan otras funciones cognitivas como la música y la memoria de trabajo. Entender la relación entre el lenguaje y el resto del estado es una de las preguntas clave de la neurociencia cognitiva.”

Referencia

E. Fedorenko, P. J. Hsieh, A. Nieto Castanon, S. Whitfield-Gabrieli, N. Kanwisher. A new method for fMRI investigations of language: Defining ROIs functionally in individual subjects. Journal of Neurophysiology, 2010; DOI: 10.1152/jn.00032.2010

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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Francisco P. Chávez Ph.D
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