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Sorpresa genómica: Somos un 8 porciento virus

Sorpresa evolutiva en nuestro genoma: Alrededor de un ocho por ciento del material genético humano proviene de un virus y no de nuestros ancestros, de acuerdo con lo publicado en Nature por investigadores de Japón y los EE.UU.

La investigación mostró que los genomas de los seres humanos y otros mamíferos contienen ADN derivados de la inserción de los bornavirus, virus de ARN cuya replicación y transcripción tiene lugar en el núcleo de la célula. Este ADN viral una vez transmitido puede ser una causa de mutaciones y de trastornos psiquiátricos como la esquizofrenia y los trastornos del humor.

En su artículo, los investigadores especulan sobre el papel de tales inserciones virales y las mutaciones que causan con las consecuencias evolutivas y médicas.

La asimilación de las secuencias virales en el genoma del huésped es un proceso conocido como endogenización. Esto ocurre cuando el ADN viral se integra en un cromosoma de las células reproductoras y posteriormente se pasa de los padres a los hijos. Hasta ahora, los retrovirus eran los únicos virus que se conocían generan dichas copias endógenas en los vertebrados. Pero los científicos han encontrado que los virus no bornaviruses llamados retrovirus endógeno han existido en varias ocasiones durante la evolución de los mamíferos .

Los bornavirus (BDV) deben su nombre a la ciudad de Borna, Alemania, donde una epidemia de virus en 1885 acabó con un regimiento de la caballería. BDV infecta a una variedad de aves y mamíferos, incluyendo los seres humanos.

Es un virus único, ya que sólo infecta a las neuronas, establece una infección persistente en el cerebro de su anfitrión, y su ciclo de vida tiene lugar en el núcleo de las células infectadas. Esto llevó a los investigadores a investigar si los bornavirus dejaban un registro de infección anterior en forma de elementos endógenos. Sorpresivamente, buscando en los 234 genomas eucariotas conocidos (los genomas que han sido totalmente secuenciado) encontraron secuencias que son similares a las los virus BDV en muchos genomas de los mamíferos.

Los científicos también fueron capaces de recuperar espontáneamente inserciones del BDV en los cromosomas de las células humanas cultivadas con infección persistente por BVD. Basado en estos datos, los investigadores proponen que las inserciones BDV podría ser una fuente de mutaciones en las células del cerebro de las personas infectadas.

Referencia

Masayuki Horie, Tomoyuki Honda, Yoshiyuki Suzuki, Yuki Kobayashi, Takuji Daito, Tatsuo Oshida, Kazuyoshi Ikuta, Patric Jern, Takashi Gojobori, John M. Coffin & Keizo Tomonaga. Endogenous non-retroviral RNA virus elements in mammalian genomesNature, 2010; 463 (7277): 84 DOI: 10.1038/nature08695

Cédric Feschotte. Virology: Bornavirus enters the genome. Nature, 2010; 463 (7277): 39DOI:10.1038/463039a

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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Francisco P. Chávez Ph.D
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