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¿Quién mató al Tiranosaurio Rex “Sue”?

¿Pudo el poderoso Tiranosaurio rex “Sue” ser derribado por un humilde parásito?

El Tiranosaurio rex apodado Sue de siete toneladas es la atracción estrella del Museo Field de Chicago. El fósil, que se extiende a 13m de la nariz hasta la cola, constituye el mayor y más completo ejemplar hasta ahora descubierto del depredador prehistórico. Tuvo un costo récord de $ 8,4 millones en una subasta en el año 1997.
Cuando imaginamos la desaparición de un dinosaurio como el poderoso Tyrannosaurus rex es difícil evitar la imagen de un choque de titanes en la era Cretácica durante un combate sangriento y mortal. Las huellas se pueden observar en las mandíbulas del animal. Sin embargo, un nuevo estudio, publicado hoy (29 de septiembre) en la revista Public Library of Science One, proporciona pruebas de que Sue, tal vez el dinosaurio más famoso del mundo, fue derribado de forma más mundana por un parásito humilde que aún ataca a las aves modernas.
La imagen normalmente promovidas por los museos y los aficionados a los dinosaurios a los orificios en la mandíbula de Sue algunos la relacionaban con cicatrices de batalla, el resultado de un conflicto con otro dinosaurio, posiblemente otro Tiranosaurio rex. Sin embargo el estudio, realizado por un equipo internacional de investigadores encabezado por Ewan DS Wolff, de la UW-Madison y Steven W. Salisbury, de la Universidad de Queensland, Australia, afirma que la causa de la desaparición de Sue y otros tiranosaurios con cicatrices similares es debido a una infección parasitaria aviar denominada tricomonosis, causada por un parásito unicelular que causa patologías similares en las mandíbulas de las aves modernas, las aves rapaces en particular.

Es posible que la infección en la garganta y la boca pueden haber sido tan grave que los 42 pies de largo y 7 toneladas del dinosaurio murieran de hambre, dice Wolff, un paleontólogo de vertebrados y un estudiante de tercer año en la Universidad de Wisconsin-Madison, Escuela de Medicina Veterinaria. Co-autores del estudio incluyen el famoso paleontólogo John R. Horner, del Museo de las Rocosas, que financió el estudio, y David J. Varricchio de Montana State University.

El enfoque del nuevo estudio no solo se basó en el estudio de las lesiones en las mandíbulas de Sue sino además de otras nueve muestras de tiranosaurio. Las lesiones habían sido atribuidos a morder las heridas o, posiblemente, una infección bacteriana.

“Lo que me llamó la atenciónsobre la tricomonosis como un candidato potencial para este tipo de lesiones misteriosas en las fauces de tiranosaurios es la manifestación de los efectos de la enfermedad en las aves de rapiña”, explica Wolff. “Cuando empezamos a mirar la tricomonosis en mayor profundidad, no había una historia que coincidían con algunas líneas de pruebas para la transmisión de la enfermedad en tiranosaurios”.

En las aves, la tricomonosis es causada por un protozoo parásito llamado Trichomonas gallinae. Puede transmitirse de las aves como las palomas, que comúnmente portan el parásito, pero a menudo sufren de pocos efectos negativos, a las rapaces como los halcones, donde causa lesiones graves en las mandíbulas. El patrón de las lesiones coincide con los agujeros en las fauces de los tiranosaurios y además se producen en la misma localización anatómica.

Las cicatrices de los combates entre los tiranosaurios y otros dinosaurios, señala Wolff, no son poco comunes, pero difieren notablemente de las lesiones que son el foco del estudio actual. Los agujeros causados por tricomonosis tienden a ser limpias y tienen bordes relativamente lisos, mientras que las marcas de mordida son a menudo desordenado, y la cicatriz y el hueso de la punción en formas que no son fácilmente comparables.

Los Tiranosaurios se saben que eran gregarios, se mezclaban luchando entre sí y, a veces, se comían unos a otros. Por lo tanto la transmisión del parásito puede haber sido a través del contacto salival o del canibalismo, señalando además que no hay evidencia conocida de tricomonosis en otros dinosaurios.

“Esto nos lleva a sospechar que los tiranosaurios podría haber sido la fuente de la enfermedad y su transmisión en su entorno”, dice Wolff.

Para que la enfermedad se manifiestara en las mandíbulas de Sue y otros tiranosaurios, tendría que haber sido en una etapa muy avanzada donde el parásito establece una biopelícula en la parte posterior de la garganta.

“Las lesiones que observamos en Sue sugieren una fase muy avanzada de la enfermedad e incluso pueden haber sido la causa de su muerte”, dice Wolff. “Es una posibilidad distinta, ya que las lesiones pueden haber dificutado la alimentación no importa cuán poderoso seas”.

Referencia:

Wolff EDS, Salisbury SW, Horner JR, Varricchio DJ, 2009 Common Avian Infection Plagued the Tyrant Dinosaurs. PLoS ONE 4(9): e7288. doi:10.1371/journal.pone.0007288

Artículo escrito por:

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Francisco P. Chávez Profesor Asistente, Laboratorio de Microbiología Molecular y Biotecnología Departamento de Biología Facultad de Ciencias Universidad de Chile

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2 Comentarios a: “¿Quién mató al Tiranosaurio Rex “Sue”?”

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Francisco P. Chávez Ph.D
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